01 septiembre 2012

El Gran Cañón del Colorado (Grand Canyon, Arizona)

Hace una semana tuve la fortuna de conocer uno de los Parques Nacionales más famosos y visitados de los Estados Unidos de América, el Gran Cañón! y vaya si es Gran!

Con 446 km de largo, 29 km de ancho y 1,6 km de profundiad, el Cañón se presenta imponente a la vista de cualquier mortal. El origen, un río que fue oradando la roca hasta lo que vemos hoy, un fascinante paisaje con una enorme variedad de plantas y animales, desde el desierto hasta el Río Colorado, desde las profunidades del cañón hasta los bosques montanos sobre el borde norte.

Perooooo... Cómo es que existe tan majestuoso paisaje?

En un principio, antes de la formación del Gran Cañón, hace aproximadamente 2 billones de años, la placa tectónica (que actualmente es Norte América) colisionó con otra placa que llevaba arcos de islas. El calor y la presión de ese proceso cambió las rocas existentes a rocas metamórficas, la base del cañón.
El Esquisto rojo, piedra Caliza con fósiles de algas y la lava oscura del Supergrupo del Gran Cañón, se revelan en sólo unas pocas áreas. Los muchos estratos del Supergrupo acumulados en las cuencas formadas, como la masa de tierra, se separaron. La espansión causó que los bloques rotaran, inclinando las capas del Supergrupo.
Las capas horizontales de rocas sedimentarias comprenden la parte superior de los dos tercios de las paredes del cañón. Estas rocas se formaron cerca del nivel del mar, en el borde del continente. Los restos de la vida marina acumulados en el fondo del océano formaron la piedra Caliza. Los ríos depositaron sedimentos en los pantanos y deltas que luego se convirtieron en Mudstone (roca de lodo). Las dunas se solidificaron en Arenisca.

Hace unos 70 millones de años, las Montañas Rocallosas comenzaron a formarse; se elevaron dado que la placa de América del Norte se superpuso a la placa del Pacífico. En este proceso una gran parte de lo que hoy es Utah, el norte de Arizona, el oeste de Colorado y un rincón de Nuevo México, pasó del nivel del mar hasta elevaciones de miles de metros, formando la Meseta de Colorado. Este levantamiento se produjo con muy poca inclinación o deformación de las capas de sedimentos. Ahora, el escenario estaba listo para que fuera tallado el Gran Cañón.

Hace 5 o 6 millones de años, el Río Colorado fluyó a través de la Meseta de Colroado en su camino desde las Montañas Rocallosas hasta el Golfo de California. Cada lluvia lavaba los suelos con escasa vegetación del desierto. Una pendiente empinada y cargas pesadas de sedimento formaron una poderosa herramienta para la erosión. El volúmen del río varió estacionalmente y en el tiempo. A medida que la última edad de hielo terminó (hace 12.000 años) el flujo pudo haber sido 10 veces el volúmen actual.

Al mismo tiempo que el río erosiona la profundidad del cañón, los afluentes erosionan los lados del mismo, aumentando su anchura. La erosión esculpe más rápidamente las capas de rocas más blandas, socavando las más duras capas por encima. Sin estos cimientos, las capas colapsan formando los acantilados y laderas (perfil del Cañón). La erosión desgasta las crestas que separan cañones laterales adyacentes, dejando los pináculos que se observan. Impresionante! no?



+ FOTOS 

Fuente: Grand Canyon National Park, Arizona. National Park Service, U.S. Department of the Interior. 

  

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